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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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若き気合――新鋭王座、初日前半のピット

Cimg2132  SGに出場するようなトップレーサーは、言うまでもなく数多くの大舞台を経験してきているわけで、一節間の戦い方や過ごし方を熟知している選手たちでもある。前検に何をして、初日にはコレをして、2日目からは……そうした計算のもと、闘志を徐々に高めていくわけだ。
 新鋭王座に出場する選手たちも、キャリアが浅いとはいえ、そのあたりに変わりはない。たとえば、初日といえば、レース間には手応えを確かめるための試運転が大ラッシュ状態となるのが常であるが、今日の前半ももちろん、試運転のモーター音が響いていたピットである。SGなどとも、何も変わらない。
 しかし、何かが違う。そう感じられて仕方がなかった。明らかに、SGで見てきたものとは違う空気が、ピットに漂っているように思えたのだ。外の冷気にあたりながらじーっくり考えてみて、その正体は独特の「気合」ではないかと思った。
 SGのピットでも、気合の塊はあちらこちらに漂っている。一般戦だって同じだろう。しかし、この新鋭王座の気合は、実に独特。大舞台に登場するのは初めての選手もいることもあってか、気合が高揚感を伴っているのだ。もちろん、初日前半は今後の戦いに向けての夢も広がっているから、その部分でも昂ぶるものがあるだろう。これも若さの象徴だろう――そんなふうに思えば、この独特の気合はきらきらと輝いて、こちらの目に届いてくる。うん、いいなあ、この雰囲気。

Cimg2129  そこかしこで、情報交換している選手たちを見かけた。写真は、芦澤望、山崎哲司、毒島誠。期も地区も違う3人が、試運転から上がってきて、感触を話し合っているようだった。世代が近接している彼らの間には、仲間意識のようなものも強いのだろう。決して敵に塩を送っているわけではなく、ともに全力でぶつかり合えるよう、情報を隠しこむようなことはしない彼らなのだ。これは、SGでもよく見てきた光景である。
Cimg2130  おっと、別の場所では、江夏満&岡崎恭裕の福岡勢と森永淳&古賀繁輝の佐賀勢、つまりは九州勢が何事かを話し込んでいた。こちらは、つながりの深い面々だ。みな、着々と戦闘態勢を整えているぞ。

2007_0122__317  2レースで、見事なマクリ差しを決めた萬正嗣。レース後、勝利者インタビューを受けて、清々しい表情でピットに現われた。その萬をギューッと抱きしめたのは、森定晃史。おぉ、同期生ですね。萬は新鋭王座初参戦、森定は昨年出場して水神祭もあげている(萬は別のGⅠで水神祭を済ませてます)。彼らにはまだ来年もあるけれども、出る以上は勝ちたい新鋭王座。同じ釜のメシを食った間柄が、こうして気合を高めていく。これも新鋭王座らしい光景と言えるかもしれない。

2007_0122__164「おはようございます!」
 元気な挨拶に、思わず恐縮してしまった(で、写真撮るのを忘れた……)。三井所尊春だ。ドリーム1回乗り、時間はたっぷりとある……なんてことは、関係ない。早い時間から、レースまでの間が残されているからこそ、万全に仕上げるため忙しく過ごす。前半は、一人で作業する姿しか見ていないが、この後はやはり仲間と語らう場面を目撃することになるのだろう。それにしても、三井所の自信に満ち溢れた態度は、本当に気持ちいい。新鋭リーグ3Vは昨年最多、ここではハッキリ格上との自負を抱いているのだろう。いや、先日の唐津周年でも同様だったから、その堂々とした態度にはレーサー魂がこもっている。SG戦線で出会う機会、今後増えそうだなあ。

2007_0122__298  中村亮太が不機嫌だった。2レース、1周バックでは2番手を走りながら、もつれた2マークで不利を受け、一時はシンガリにまで後退してしまったのだ。いつもは僕の顔を見ると、ニコニコと笑いかけてくるのに、目も合わそうとしない亮太。「気持ちを切り替えて!」と声をかけると、ようやくうなずいてみせたのだった。いいぞ、亮太。そういう悔しさを隠そうとしないのも、またレーサー魂のはずだ。そして、彼が今節にどれだけの気合を持ってきたかの証明でもある。後半のリベンジに期待しよう。あ、でも十数分後くらいには、笑顔を見せる亮太がいました。それもまた、亮太らしさだ。(PHOTO/中尾茂幸=萬、三井所、亮太 それ以外=黒須田 TEXT/黒須田守)


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