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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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万谷章、63歳の挑戦②

2r0013349  昨日は「二日酔いじゃ~~」などと大あくびをしていた万谷親ビン。開会式でも「年寄り代表できました、楽しんで帰ります」みたいなことをのんびりと言ってたが、いざ実戦になると……63歳の「年寄り」が、新鋭レーサーに変身した。
 初陣の1レース、2号艇の万谷親ビンは枠なりの2コースを選択。起こしは上々で、インの安田政彦よりも出足はありそうだった。が、スリットまでにややアジャストしたか、両サイドより半艇身ほど凹んでしまった。勢い、まくり差しに入ろうとする3コースの井口佳典。これが決まっていたら、親ビンはひとたまりもなく引き波に沈んでいただろう。
 が、井口の回り足はひどかった。舳先を突っ込むこともできずに、外へと流れて万事休す。九死に一生を得た親ビンは、逃げた安田の2番手でバック追走。その内にまくり差した徳増秀樹が豪快に突き刺さった。内が徳増、外が親ビン。やや徳増が有利という態勢での2マーク、万谷親ビンの選択に迷いはなかった。
「握るしかないじゃろ。ワシのスピードで待って差そうとしたら、みんな突っ込んでくるからな。最後の選手まで待つことになってまう。差しを考えたら6着を覚悟せなかん。だから握るだけじゃ」
 競ったら握る。万谷親ビンの信条だ。風はバック追い風、徳増へのツケマイはわずかに届かず1艇身のビハインドに。続く2周1マーク、ここでも後続艇との差はまだ3艇身ほどで「3着安全圏」とはいえない。万谷親ビンはまた迷わずに握った。今度は強い向かい風で、サイドがグッと掛かる。32歳の快速レーサーに、63歳の強ツケマイ。年齢はほぼWスコアだってのに…。決まった、かと思った。再びバック併走。態勢はやっぱり内の徳増が有利だが、このツケマイ2連発でスタンドが沸きに沸く。見ている私も叫ぶ。
「今度は差せ、親ビン!!」
1r0013337  2周2マークは強い追い風、握ったら流れて明後日の方向に行くかもしれない。徳増も親ビンのツケマイを警戒しているから、差しが効果的なはず。差せ、親分。後続からの突っ込みはもう届きそうにないぞ。
 が、万谷親ビンは追い風なんかどこ吹く風で、思いっきり握った。艇が流れる。徳増ははるか前方へ。後続艇も迫ったが握って回った分だけ加速も早く、3着を取りきっていた。徳増の競り合いには負けたが、私は興奮しまくりウキウキしながらピットに向かった。握って握って握りまくる63歳。凄い、カッチョイイ、男の中の男。心の中でそんな言葉がリズミカルに浮かぶ。
 で、万谷親ビンはというと、ボーッと疲れたような顔でピットに帰ってきた。本当に無表情なのだな。が、開口一番、ちょっとだけ口元が緩んだ。
「はぁぁ、6着取らんでよかった~~」
 本音だろう。万谷親ビンは先月取材したときに、こう言っていたものだ。
「やっぱしなぁ、恥ずかしい成績では行きたくないでな、本番まであと2、3節で、なんとか平均勝率6点台まで戻したいんじゃ。情けない成績で行きたくない」
 男のプライドなのだ。結局短期間での6点復帰はならなかったが、本番がはじまっても同じこと。いくら周りが許してくれるとしても、6着は並べたくはない。初戦の3着に、万谷親ビンはずいぶんとホッとしたことだろう。
――素晴らしいレースでした!今日みたいに握っていけば、勝てそうなムードじゃないっすか。
 興奮したままこう伝えると、親ビンはにんまり笑って首を振る。
「まだまだ、本体があかんし、ペラも消音に合ってないでなぁ。伸びが売り切れるんじゃ……本体、割ってみるかなぁ」
 と、相変わらずのボヤキ節だが、目にはちょっとした光が見て取れる。
「お、先輩! 若いな~、徳増にツケマイ連発とは、若すぎる!! 決まるかと思ったで!! なあ 63歳やなくて、ホンマは36歳ちゃうか~!?」
 駆けつけた長嶺師匠の嬉しそうなこと。万谷親ビンは戦友の言葉に照れて頭を掻きっぱなしだった。
「いやぁ、あそこで握らんと待ってるとなぁ、みんなにやられるんじゃ~、3着も無理なんじゃ、それだけのことじゃわ」
 ハイハイ、それだけじゃないことは、みんなが知ってますよ、親ビン!

万谷章 3着 得点6・00 目下24位。(Text/畠山)


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