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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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あちこちに笑顔!――初日前半のピット

1r0013344b  初日のピットはやはり慌しい。
 1R前、整備室でモーター本体に手をつけていたのは三嶌誠司と瓜生正義だけだったが(三嶌は比較的早く整備室での作業を切り上げ、モーターをボートに装着していた)、ペラ小屋にはいろんな選手が出入りしていた。
 また装着場や待機ピットなど、あちこちで選手が作業している。

 ただ、ピット内の空気が張り詰めているのかといえば、決してそうではない。一人で作業をしているときの表情は真剣そのものでも、他の選手や馴染みの記者などに声を掛けられれば、どの選手もとたんに笑顔を爆発させるのだ。
2r0013320b  とくに、いつになく笑顔を弾けさせているな、という印象を持ったのは、濱野谷憲吾だ。“地元のエース”と位置づけられていることについては、緊張感ではなくプラスに向けられているのだろう。
 装着場で、整備の手を止めることはなかったものの、傍に田中豪や重野哲之などが通りかかったりすれば、そのたび、笑顔で声をかけていた。個人的には笑顔の濱野谷はあまり見た覚えがないだけに、ずいぶん好感を持てたものだ。「ホームの利」はハッキリと活きているわけである。

3r0013330b  松井繁が装着場でボートのチェックを始めると、その周囲を記者陣が取り巻いた。上機嫌といった感じで松井も笑顔で答えていたが、そのうち“お客さん”を乗っ取ったのは鎌田義だった。
 お客さんとはすなわち記者陣のことだが、独演会を始めたようにトークを開始! こちらはちょっと離れたところで聞いていたので、その内容はハッキリとは聞き取れなかったが、お客さんたちは、爆笑につぐ爆笑! どうやら、トイレにまつわる話(←たぶん)をしていたようである。
 そんな話を傍でされながら、松井は時おり笑みを浮かべながら作業を続けていたのだから、こちらは自然体といえるだろう。

 1R……、スタンド内の記者席は“おそるべき一体感”で万谷章親分を応援していたと、あとで聞いたが、ピット内に特別な空気が生まれることはなかった。それでも、万谷(3着)を迎える岡山勢は、なんともいいムードを醸し出していた。
4r0013356b  そして、このレースを機に、新たな作業を始める選手も出てきており、村田修次、深川真二らが整備室で本体に手をつけだした。
 入れ替わりに整備室を出てきたのが山崎智也だ。いつから整備室にいて、どこに手をつけていたのかは確認できなかったが、中澤和志らに手伝ってもらい、ボートにモーターを取り付けると、各所をチェック。
 普段は比較的、若手選手などと和やかなに過ごしていることが多い智也だが、今朝に限っていえば、談笑の輪を離れ、マイペースで作業をしているようだった。
 その顔にはやはり色気が漂っていたのだから、精神面はいつもどおりと見ていいはずだ。

5r0013346b  他に見かけられた選手の様子を一人ひとり挙げていけばキリがないが、“女子王座代表”寺田千恵は、いつもとまるで変わらない様子で過ごしていたのに対し、“新鋭代表”石野貴之の表情は少し硬いように受け止められた。
 この原稿を書き出した頃、ちょうどこの2人が4Rで対戦しているが、結果は寺田5着、石野2着となっている。
 それぞれに見どころのあるレースだったが、石野の表情の硬さは、緊張というより気持ちの強さだとしたなら、この後も台風の目になりえるかもしれない。
 そのほかで目についたのは、真摯な表情で作業をしていながらも、記者に話しかけられたとたんに、いつものスタイルを爆発させていた魚谷智之だ。
 この魚谷スマイルを見ただけで、ホッとさせられるのだから、じつに味な男だ。

6r0013345b  また、2R終了後に、ボートの引き上げに出てきた瓜生の顔を見て、アレッと思った。2連対率30.8%のモーターにずっと手を入れ続けていたのだから、苦戦ムードなのかとも思っていたが、いつも以上にすっきりした顔をしており、普段の“男前ぶり”よりも、そのランクが、2ランク、3ランク上がっているような印象を受けたのだ。
 2R後もやはり整備室に戻っていったが、こうした作業の成果がどう出るかに注目したい。
 リラックスと緊張感のほどよい融和――。やはりSGのピットはいいものである。
(PHOTO&TEXT/内池久貴)


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