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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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変わらぬ朝――4日目、前半のピット

 勝負駆けの朝だからといって、ピットが他の日以上に慌しいわけではないことは、学習済みである。選手たちはそれぞれに闘志を燃やしているだろうが、それが反映されるのはレースであって、ピットでの作業はいつも通り、少しでも、いやできることなら大化けするくらい、機力の向上を目指して自分の作業に没頭するのみ、なのだ。
2007_0318__201  上瀧和則が抱えるノルマは、6・00をボーダーとすれば2・2着。なかなかに厳しい勝負駆けなのだが、しかし上瀧の作業が昨日までと変わるわけではない。黙々とペラ、モーターと向き合い、厳しい目つきで装着作業。この上瀧には昨日の朝も出会っていて、挨拶をすると、力強く男っぽい声で「おはよーっす!」。この声質も声量も、昨日と今日で変わることはない。自身の作業に一段落をつけると、やはり装着場で作業をしていた星野政彦に歩み寄って、談笑タイム。2~3分、話し込むと、最後は「ガーッハッハッハ!」と爆笑して、自分のボートに戻っていった。笑顔の上瀧、これも昨日までと変わった様子はない。
02_0054  同県の深川真二。彼のノルマは1走2着。レースでは、間違いなく、炎の燃え立つ走りを見せてくれるだろう。だが、ピットでの彼は、実に笑顔が目立つ。他選手と一緒にいるとき、とにかく笑っている深川なのだ。彼の真剣な顔は、非常に迫力があるけれども、笑顔は実に優しい男のもの。なんとか勝負駆けを果たして欲しいと願わずにはいられない。2007_0318__151  いつも淡々としている堤昇。彼の勝負駆けは1着で相手待ちの状況。厳しい立場に追い込まれているといわざるを得ない。それでもやはり、変わらぬ様子で調整に励み、変わらぬ表情でピット内を移動する。レースに臨んだときには、目が吊り上がっても、その前段階で肩に力を入れる必要はない。彼なりの闘い方で、彼なりの勝負駆けに挑む。勝っても負けても、悔いなき勝負を!

2007_0318__036  1R、残念ながら勝負駆けを果たせなかった中岡正彦。レース直後は悔しげな顔を見せていたが、着替えを終えたあとには、いつもと同じ、スッキリとした表情に戻っていた。端正な童顔、と言っていいと思うのだが、あまり表情が崩れることなく、粛々としているのが中岡の印象。決してド派手な存在ではないのだが、そこに姿があれば光るものがある、というタイプだろうか。7Rで鬱憤を晴らすべく、すぐに整備室に向かっていったが、彼は平和島巧者の一人であることを忘れてはならない。巻き返しはまだまだありそうだ。

2007_0318__255  準優は当確とした石川真二も、中岡と似たような雰囲気というか、あまり表情を崩したりするタイプではない。まして、今節は花粉症防止のマスクをつけている時間が長いから、なおさら表情の変化に目を奪われることは少ない。しかし、今節の好調ぶりはどうだ。気付かぬうちに、しっかりベスト18のイスを確かなものにしているのだから、盲点になっていると言うしかない。声をかけると、ふっと目が緩んで、マスクをしていてもよくわかる明るい表情になった石川。準優当確の6号艇1回乗りだからといって、意識から消してはならない存在と見た。
02_0010  予選1位の植木通彦は、もうこの言葉しかないでしょう、悠然と勝負駆けの朝を過ごしていた。もちろん、何もせずに時間を送っているわけではなく、ペラ調整を続けて、パワーアップに腐心する。決して緩めることのないこの姿勢が、艇王の艇王たるゆえんなのだ。エンジン吊りに出てくるときも、伸びやかで、そのうえ力強い足取り。そんな植木を見ることができるのは、やはり嬉しいものだ。今日は11Rで松井繁とのマッチアップ。豪華カードに酔いしれる、午後になりそうである。

2007_0318__776  さて、勝って相手待ちという状況が気になる山崎智也。10R1号艇、まず勝てるとは思うのだが……。午前中の智也は、やはり昨日までとは変わらぬ表情で、かなり早い時間帯からレースの準備に取り掛かっているようだった。少なくとも、ベスト18のイスには片手をかけるところまでは行っておきたい。いや、行かねばならぬ。そんな意地を見たような気がしたが、果たして。(PHOTO/中尾茂幸=上瀧、堤、中岡、石川、山崎 池上一摩=植木、深川 TEXT/黒須田守)


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