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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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さよなら、艇王! 静かで、偉大なセレモニー

 3Rの発売中、水上ステージで“元艇王”植木通彦さん(!)の引退セレモニーが行われました。本番前からステージ周辺には軽く200を超えるファンが殺到。水上は3R展示航走の真っ只中でしたが、ほとんど誰も見ていません。ステージ横に到着した植木さんに群がって握手やサインを求める人、ステージから離れてじっとスーパースターの登場を待つ人、スタンドの2、3階から窓ガラス越しに手を振る人……人、人、人!
2007_0726__0108  展示が終わると、スタンドの中からもぞろぞろとファンが駆けつけてきます。そして、真打が特設の舞台に。嵐のような拍手の中、植木さんは微笑みながら静かに頭を下げました。現役時代には、ついぞ見られなかった安らぎに満ち溢れた微笑。そして、植木さんが顔を上げると、300人を超えているであろう人々は水を打ったように静まり返ったのです。このリアクションは、ちょっと意外でした。拍手と同時に湧き出た「おつかれさん!」と労う声や「まだ早いぞ~!!」と引退を惜しむ声などが一瞬にして消え、誰一人声を発する者がないのです。
 水上でも、試運転に出てくる選手は誰もいません。自粛なのか通達なのかはわかりませんが、とにかくスタンドも水面も重く深い沈黙に支配されている。誰もが(おそらくピットの選手たちも)、長く尊敬し崇拝してきた男の姿を見逃すまい、その言葉を聞き逃すまいと固唾を呑んで見守っているのです。この沈黙に、10年以上も艇王と呼ばれてきた男の真髄を見た思いがしました。もっとも本人は、相変わらずすべてを吹っ切ったような微笑を浮かべているのですが。
 主催者の挨拶、花束贈呈に続いて、野中和夫選手会長が植木さんに労いの言葉を伝えます。
「彼はファンの皆さんのために、常に舟券に絡もうと努力し続けてきた。しかも、私なんかとは違って、フェアプレーに徹しながら……」
 SG17Vの怪物からSG10Vの艇王へ。やはりファンは口を堅く結んで耳を傾け、植木さんは微笑み続けてます。
2007_0726__0112  続いて登場した人物は、18年前の水面事故で植木さんが大怪我をしたときの執刀医。これは、植木さんから是非にとの願いで実現した再会です。75針も縫って植木さんの顔面を“修復”した執刀医は何事かを呟きながら、植木さんと堅く握手を交わしました。その声は小さすぎて聞こえませんでしたが、「よくぞここまで……お疲れさま」そんな労いの言葉だったことでしょう。
 いよいよ、植木さんがマイクを持ちました。地響きのような拍手の後は、また深い沈黙。このときがいちばん静かだったと思います。スーツ姿の植木さんは、引退の思い、そして桐生競艇場への思いを微笑みながら話しはじめました。
2007_0726__0118「今は……解放感でいっぱいです。4、5年前には(引退したら)家族に申し訳ないかな、などと考えたりもしたんですが、今はすべてが吹っ切れて清々しい気分です」
「桐生は絶対に忘れられない競艇場。18年前のケガは本当にひどくて、顔全体がグッチャグチャだったとさっきも担当医さんからお聞きしました。それが、こうして結婚できるだけの顔にしてくれた(笑)。そして、あの大ケガをバネにして今まで頑張ってきました。桐生がなかったら今の私もなかった。私個人としては、江口選手、それから山崎智也選手……その次くらいの選手という思いがあった。群馬支部のつもりで走ってきたんです」
 拍手があってもいいコメントですが、やはり観衆は口も手も封印してじっと植木さんを凝視しています。
「これからは、私ももっともっと競艇を勉強して、陰から違う面で競艇界を盛り上げていきたいと思います。いままで、ありがとうございました」
 最後の言葉を伝えて一礼すると、鳴り止まぬ拍手とともに歓声があちこちから湧き出しました。縮みきったバネが弾けるように。
「植木ィィ、お疲れさん!!」
「まだ早い、まだまだやれるっ!」
 微笑でその声に応えながら、植木さんはステージを降りてファンのひとりひとりと握手をしていきます。その行列はあまりにも長く、第3レースが終わってもまだ半分、100人ほどが元艇王との握手を待っておりました。(Photo/中尾茂幸)


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