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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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THEピット――早くから

 ピットで顔を合わせる人が異口同音に言う。「暑いですね~」。挨拶の言葉はこれしかありえない、とばかりに誰もが口にする。ピットにやってきた福永達夫選手会長も「いや~、暑いねえ。こりゃあ、減量になるわ~」と、怪しいデヴに対してなのか、選手がみなそうだということなのか、にこやかに言っていた。ピットで汗をかいていない者など一人もいない、そんな暑さ。福永会長ではないが、選手たちはここでの作業自体が減量をしているようなものだ。
 そうした猛暑のなか、選手たちは初日から懸命な動きを見せている。ペラを合わせ、機力向上をはかり、戦えるアシにもっていかねばならない初日。暑いからといって冷房の下で休んでいるわけにはいかないのだ。暑さに比例するように、ハートもアツいわけである。
2010_0823_0727  整備室では、赤岩善生が本体を整備している。徹底的に調整作業をする、それが赤岩のスタイル。アティテュード。この姿はどのSGピットでも目にするものだが、しかしここが蒲郡であることを思えば、そこにはもうひとつ重い意味が見え隠れする。その姿はまさしく闘志のかたまり。本体整備だから動きが激しいわけではないが、赤岩の姿全体が激しい思いを発散している。
2010_0823_0505  整備室には山口剛の姿もあって、こちらも本体と向き合っていた。奥のほうでは、濱野谷憲吾がギアケースの調整中。ドリーム組が早い時間帯から整備室にこもっていたことになる。整備室で見かけた顔は、おもにこの3つ。赤岩も11R1回乗りだから、遅い時間帯のレースに登場する3人が、たっぷりある時間を有意義に使っていた、ということも言えるだろうか。
2010_0823_0769  ペラ室は満員御礼だ。これはSG初日には当たり前の光景。特筆すべき点はまったくない。ただ、少しだけ違う点があった。このペラ室にはモニターが設置されておらず、レースが始まればペラ叩きの手を休めて、整備室へと選手たちは移動していく。ファンファーレが聞こえてきてから待機行動の間に、選手たちの行列というか行進が見られるわけだ。ところが、レースが始まっても根を生やしたように動かない選手がいた。池田浩二と白井英治だ。彼らは一時的に閑散としたペラ室のなかで、関心はレースよりも自分の機力だとばかりに、ペラを叩き続けた。まあ、そのレースに同県の選手が出ていなかったということもあるのだろうが、池田も白井も自分の作業を絶対的優先事項にしていたのだ。
2010_0823_0655  ふと出走表をチェックすれば、池田はドリーム戦、そして白井は11R1回乗りである。
 まだまだたっぷりと時間が残されている選手たちが、早くからとことん作業に没頭した。不思議といえば不思議である。

2010_0823_0223  早くから、といえば、菊地孝平が早くも“菊地モード”に入っているようだ。菊地モードとは、視線は下に向き、一点をきっと見つめ、周囲はいっさい視界に入っていないかのような集中した様子で、己の世界に没入している様子である。おそらく、IQ160ともいわれる聡明な菊地の頭脳はそのときフル回転している。レースでの正解を導き出さんと、高性能CPUでも及ばないほどのスピードで思考しているのだ。こうなると、誰も声をかけられない。それが菊地モードだ。多くは、優勝戦や準優勝戦の際にあらわれる姿である。
 それが初日から見られるとは。このMB記念にひとかたならぬ思いを抱えて参戦しているのだろうか。それとも、パワーがもうひとつ? この菊地モードは、時に調整の方向性を探っている場合もあるようだから、初日のこの様子はそうした意味でも気になるところなのだが……。
2010_0823_0244  1Rから転覆が出てしまった。オーシャンカップ覇者、石野貴之だ。ひとまず体のほうは無事のようで、着替えを終えると全力疾走で整備室へ。転覆整備をヘルプする先輩たちの輪に飛び込んだ。それにしても、改めて大阪勢ってすごいね。王者に賞金王3Vに20代前半で賞金王獲った男に今年の賞金ランクトップ爆走中の男に……そして石野も最新SGチャンプ。こんな豪華な転覆整備はそうそうお目にかかれない。(PHOTO/中尾茂幸 TEXT/黒須田)


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