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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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THE ピット――幸せな笑顔、幸せな光景

_u5w2470_2   午前中はあまり選手と話せなかったので、午後にはこれまでに某ボート誌……、BOATBoyで取材をしている選手に挨拶をして回った。
 最初に話すことができたのは8月に取材していた山口達也だ。
 山口にとってはこれが初SG。そこで「SGはどうですか?」と聞いてみると、「皆さん、強いですね。好きにはさせてもらえませんが、それが勉強になります」との回答。
 ただ、そう言ったあとには「……アシはいいんですけどね」とも付け加えてくれたので、これからまだまだ期待できるだろう。
 山口は今回、新兵の仕事もあるので休む間もなく動き回っているが、瓜生正義や長嶺豊さんの言葉に耳を傾けている姿も見られた。

_u5w2305  続いては6月のダービー勝負駆け期間中に取材していた山田竜一のもとへ……。
 ドラゴン山田はインタビューの際、「もし(ダービーに)出られたとしても、目標を立てたりはしないで楽しんで走りたい」と話していたので、「やっぱりボチボチですか?」と聞くと、「まさにボチボチですね」とニッコリ!
「可もなく不可もないエンジンなんで。……でも、悪くはないエンジンですよ」と続けてくれた。
「楽しめてますか?」と聞くと、「楽しめてます! 緊張もなく、ほのぼのやってます」と、またニコリ。
 作業やレースにおいて、ほのぼのやっているわけはないのだが、こちらをホッとさせてくる笑顔が最高のドラゴンだった。

2011_1004_0447  もう一人、昨年のダービー前に取材していた吉田拡郎には、出走した9Rのあとに声をかけている。
 それまで2着、2着(2号艇&6号艇)で来ていたカクローは、ここも4号艇で2着。勝ち切れているわけではないのだが、その表情は、朝から明るい気がする。
 そこで「雰囲気が良さそうですね?」と聞くと、「いえいえ」と言いながらも「回り足系統がいいですね」とのこと。
「伸びでは上の人がいますが、平和島ではこのアシが大事なんで、いいと思います」と続けてくれたのだから、やっぱり本人としても感触はいいのだろう。

2011_1004_0612  午後のピットは、ぽかぽかと暖かい陽気に包まれていた。だからというわけではないのだろうが、笑顔で話している選手の顔は、他にもあちらこちらで見られていた。
 足合わせをしたあとだったのかはわからなかったが、菊地孝平に「ありがとうございました!」と声を掛けられた今垣光太郎はニッコリ。
「伸びにはまあまあ自信があるんだけど、出足は自信が持てなくて……」と話していたが、その顔には余裕の笑顔を浮かんでいた気がする。
 また、勝野竜司と立ち話をしていた松本勝也は「あのときがいちばんいいアシになっていた」と解説。
 あのときがどのときなのかはわからなかったが(勝野と走って先着した3Rか?)、その顔はとにかくニコニコ。人柄の部分も大きいが、やはり周囲の人間を幸せな気分にさせてくれる笑顔だったのだ。

_u5w2224  幸せといえば、9レース。
 カクローが2着になったレースだが、1着は6号艇の横西奏恵で、4着が2号艇の山崎智也だった。エンジン吊りのあと、山崎は横西と視線を合わさないようにしているようにも見えたが、それはたまたまだったのか。
 それぞれにボートを離れて、カポック脱ぎ場のところに差しかかったとき、2人が肩を並べそうになると、ふと山崎は、ヒジのあたりで横西をはじき飛ばしたのだ。
 その際にはおそらく、両者ともに無言だったと思うが、山崎がやったのは、「こいつ、やってくれたなあ!」といった感じのいかにもなアレである。
 周囲には誰もいないだろうと思って、つい出てしまった「いかにもなアレ」かもしれないが、何を隠そう、でばかめよろしく私は後ろで見ていたのだ。ごめんなさい。
 ヒジではじき飛ばされた横西が、あはっと笑ってみせたところも見ていたのだから、私は幸せ者だ。
 今のボートレース界において、これほど人を幸せな気分にさせてくれる光景はないだろう。
 ……写真は、その場面とはまた別の「幸せな光景」をUPさせてもらった。こんな2人が切磋琢磨しながら妥協のない戦いを見せてくれるのだから、ボートファンは幸せだ。
(PHOTO/中尾茂幸=吉田&松本、池上一摩=その他  TEXT/内池)


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