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この特集では田中工業「黒須田守」をはじめとした5名のライターから競艇にまつわるさまざまなレポートをお届けします。
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THEピット――若者の変化

 最近、体重が減って90kg目前の私です。しょっちゅう顔を突き合わせているH記者は何も気づいたりしませんが、久々に会う人は「痩せたね」と言ってくれる。やはり、顔を合わせる間隔が長ければ、変化に気づきやすいということだろう。
 新鋭王座の楽しみのひとつは、まさにそれである。ピットで会うのが1年ぶり、という選手がたくさんいる。しかも、若者たちの成長や変化は、我々オッサンのそれとは段違い。去年会った彼とは違う彼が垣間見えたりすると、禿げ頭のオヤジからすれば、それは実に感慨深いものだったりするのである。
2012_0123_0323  たとえば、青木玄太。昨年の宮島で初めて会ったときには、少年っぽさが目立つ小柄で童顔の若者だった。取材班の間では、女の子みたいな顔つきだね、なんてこともささやき合われていた。あれから1年。童顔なのは変わらないが、ぐっと男っぽい顔つきになっているのに驚く。A1級になっているのだから、実力もついたということで、それが自信にもなっているのか。ともあれ、青木が大人っぽくなったのは事実。まあ、声をかけた際ににっこりと返してきた笑顔は、やっぱり童顔ではあったけれども。
2012_0123_0313  昨日もちらりと書いたが、丹下将の存在感がやっぱり増している。長身で凛々しい風貌、本来ならおおいに目立っていてもおかしくないのに、昨年王座での印象はと問われると、すぐには思いつかなかったりする。去年が初めての遭遇だったので、せいぜい「顔を覚えた」というくらいか。それが、昨日今日と、やけに姿が目につくような気がするのだから、発散している空気感が変わった証拠だろう。そうか、丹下もA1級になっているんだ。しかも、昨年のGWには池田浩二を破って優勝したりしている。つまり、彼もまた自信をつけたということなのか。こうした変化は、やはり若者ならではだと言うべきだろう。
2012_0123_0318  池永太はもともと穏やかな笑顔とひょうきんさを併せ持つ好青年。ニッシーニャのように周囲を巻き込んでいくわけではないけれども、彼の周りでは笑顔があふれていることが多い。今朝、ブルブルふるえながらピットをさまよっていると、ペラを装着していた池永がさわやかに挨拶を投げかけてきた。その笑顔が、去年に比べれば非常に深かった。若者の瑞々しい笑顔というよりは、経験を目元のシワに刻み込んだかのような、味のある笑顔だったのだ。

2012_0123_0492  1年以上も間隔が開いてのお久しぶりは、桑原悠である。桑原は水神祭を若松であげていて、これがたまたまBOATBoyカップの最終日で、僕はイベントと表彰式で若松を訪れており、その瞬間を目撃することができていたのだ。デビューからかなり時間がかかっての初1着。レース後、桑原は感涙を流していた。帰りには折尾駅でバッタリ再会したのだが、その顔つきはまさしく少年。直前にレース場で会っていなければ、彼がボートの選手と言われても信じられなかったかもしれない。
 しかし、A1級にも昇級し、日の出の勢いで新鋭王座にやってきた桑原は、完全にボートレーサーの装いをまとっているのであった。顔つきもやはり大人っぽく、男っぽくなっており、その成長ぶりは目覚ましいと言うしかない。実は、チャレンジカップの前検手伝いに来ていた彼ととっくに再会はすませているのだが、そのときは一瞬、桑原悠だということがわからなかったほど。改めてGⅠのピットで顔を合わせて、彼の大いなる変化に改めてうなった次第であった。
2012_0123_0599  で、もっともお久しぶりは奈須啓太でしょうな。奈須を初めて見たのは、08年の新鋭王座。あれはまだナイター設備もなかった丸亀であった。それから、奈須は一度も新鋭王座には出ておらず、今回が実に4年ぶりの出場なのだ。4年前は新兵の一人だったと記憶しているが、今回は選手班長。しかも、今年で新鋭卒業なのである。そりゃ私もオッサンになるわけだ……としみじみしつつ奈須を眺めると、顔つきが鋭くなっているような気がするぞ。丸亀では、タイプとしては青木玄太っぽい、小柄な童顔というイメージだったが、今回はその印象をほとんど受けない。よく見りゃやっぱり童顔なのだが、逞しさを4年間で身につけたということなのだろう。
 てな具合に新鋭王座は、若者の歩みに年に1回だけ寄り添い、彼らの歴史の1ページを覗き見ているかのような楽しみもある。ま、発想が本当にオッサンぽいわけであるが、いつかSGのピットで会う日が来た時に、今日の日のことをまた思い出すことだろう。(PHOTO/中尾茂幸 TEXT/黒須田)


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